Los presidentes demócratas que construyeron país

En el natalicio del expresidente Raúl Leoni, se presenta a continuación un balance de gestión de los presidentes que, desde 1959 hasta 1999, se terciaron la banda. En sus quinquenios hubo grandes avances en infraestructura, educación, salud e industria petrolera, entre otros

Los presidentes demócratas que construyeron país

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Durante la segunda gestión de Betancourt se invirtió una gran cantidad del dinero de la nación en la construcción de nuevas escuelas y liceos públicos. Se construyeron entonces más de 3.000 escuelas y 200 liceos en todo el país. La matrícula escolar pasó de 847 mil alumnos en 1958, a 1.6 millones en 1963 —más del 90% de la población estudiantil total asistía a las aulas de clase. La matricula sostuvo un incremento de casi el 100% en apenas 5 años de gobierno.

Se inauguraron obras como el Puente General Rafael Urdaneta sobre el Lago de Maracaibo conocido como el Puente sobre el lago. Dicha obra ya había sido comenzada bajo el gobierno de Marcos Pérez Jiménez, pero no había sido concluida. También fue inaugurado el Distribuidor El Pulpo en la ciudad de Caracas, así como otras varias obras de infraestructura vial en todo el país. Se comenzó la construcción de la Represa del Guri y del primer puente colgante sobre el río Orinoco, el Puente de Angostura.

Se terminó la construcción del Parque del Este en Caracas en el año 1961 —que devino parque urbano más grande de la capital. Se creó el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC). Betancourt recorrió los más de 4.563 kilómetros de vialidad construidos o asfaltados durante su gobierno y fortaleció la apertura de la inmigración hacia Venezuela.

Leoni llevó a cabo importantes proyectos de infraestructura, específicamente en el desarrollo de las industrias básicas de Guayana. Entre ellas: la industria hidroeléctrica y siderúrgica, obra que aún perdura. Las obras principales que en este campo se construyeron fueron: la primera etapa de la Represa del Guri y la ampliación de las centrales térmicas de La Cabrera, Las Morochas, La Fría y Punto Fijo. También se inauguraron sistemas de transmisión, interconectado y unidades diesel en todo el país. Se creó la empresa estatal CVGSiderúrgica del Orinoco C.A. (SIDOR), y se le confía la operación de la planta ya existente.

Se puso en producción la primera planta de aluminio de Guayana, Alcasa. Se amplía la planta petroquímica de Morón y se inicia la construcción de la planta petroquímica de El Tablazo. Se construyeron 2.569 km de vías, 1.424 km; se pavimentaron 3.298 km; se repavimentaron 3.032 km y se mejoraron 1.959 km. La red nacional vial pasó de 28.198 km de longitud en 1963 a 37.511 km en 1968.

Entre las obras de infraestructura vial destacan: el primer puente colgante sobre el río Orinoco, conocido como el Puente de Angostura y el Puente Internacional José Antonio Páez. La autopista estatal Valencia-Puerto Cabello y la interestatal Coche-Tejerías. Las autopistas urbanas: avenida Libertador, Maracaibo-San Francisco, El Valle-Coche, Barcelona-Puerto La Cruz-Guanta, el Distribuidor La Araña y su ramal hasta Coche. Las carreteras: Ciudad Bolívar-Ciudad Piar y Barinas-La Pedrera y los ramales viales: San Fernando de Apure-Achaguas, Upata-El Manteco, El Clavo-El Guapo y Guanta-Cumaná-Altos de Santa Fe. Entre otras varias autopistas, carreteras y vías urbanas.

Se construyeron 929 planteles de educación pública primaria o secundaria. La matrícula escolar pasó de 1.6 millones en 1963 a más de 2 millones en 1968. Por primera vez el analfabetismo se situó por debajo del 20% del total de la población venezolana. Se construyeron casi 154 mil viviendas y más de una decena de hospitales, más otros varios remodelados o ampliados. Con ello se pusieron en funcionamiento 4.277 camas en hospitales generales y especiales y se logró disminuir la tasa de mortalidad infantil hasta 41,6 en 1968, cuando en 1958 esa tasa era de 64,4.

Se inició la construcción de grandes obras como: el Complejo Parque Central y el Metro de Caracas. Se creó la Fundación del Niño, el Instituto de Cultura y Bellas Artes (INCIBA) y el Premio Rómulo Gallegos.

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Inició la construcción del complejo petroquímico El Tablazo, en el estado Zulia, inaugura el Poliedro de Caracas, la Universidad Simón Bolívar y el Hospital del Seguro Social «Miguel Pérez Carreño», en Caracas, y se concluyó la demarcación de límites con Brasil.

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En su primer año de gobierno desarrolló dos iniciativas relacionadas con el ámbito cultural: la Biblioteca Ayacucho —calificada colección de las obras maestras de las letras latinoamericanas— y el Programa de Becas Gran Mariscal de Ayacucho, para la capacitación de millares estudiantes en los centros universitarios más prestigiosos del mundo. Ese mismo año, decreta la creación de nueve parques nacionales, para garantizar la protección de los ecosistemas y fauna endémica. En 1975, nacionaliza la industria del hierro y al año siguiente, la industria del petróleo, creando la empresa Petróleos de Venezuela, S.A.(PDVSA) con el propósito de proporcionar al Estado una herramienta para la administración de los recursos petroleros. Al fin de su mandato pudo afirmar la absoluta normalidad registrada en el orden militar durante todo el ejercicio de su quinquenio. Por su desvelo insistente en la protección a la naturaleza y en pro de la recuperación ecológica, recibió en 1975 el reconocimiento mundial del Premio Earth Care otorgado por primera vez a un jefe de Estado de América Latina. El 5 de julio de 1975 le entrega el sable de subteniente a Hugo Chavez Frias. En 1976 se convirtió en el vicepresidente de la Internacional Socialista.

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Fue un período donde se completaron importantes obras de infraestructura, por ejemplo: el complejo Parque Central, el teatro Teresa Carreño, la primera fase de línea 1 del Metro de Caracas, el Estadio Brígido Iriarte, el Parque Naciones Unidas en la cual quedaron inaugurados en Caracas los Juegos Panamericanos de 1983, el inicio de la Autopista a Oriente, el impulso del agro, el monumento a la Virgen de la Paz, entre otras.

Impulsó la Reforma del Código Civil, la Ley de Educación, y autorizó las emisiones de Televisión a Color en el país. Los precios del petróleo llegan entre 1980 y 1981 a niveles nunca antes vistos, pasaron en ocasiones de los 30 dólares por barril, debido a la política de bloqueo que realizaron los países árabes contra los Estados Unidos y otros países occidentales.

No obstante, los inmensos ingresos provenientes de la explotación petrolera, el país vio aumentar su deuda externa, la cual había sido elevada ostensiblemente durante el gobierno de Carlos Andrés Pérez.

Las presiones para el pago de la deuda externa produjeron la devaluación del bolívar, desde el llamado «Viernes Negro» en febrero de 1983, hasta fines del gobierno del presidente Herrera Campíns, la devaluación del bolívar —Bs. 4,30 por dólar— osciló entre Bs. 12 y Bs. 15 por dólar en el mercado libre

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Durante esta gestión de gobierno se construye en Caracas, el Paseo Vargas, el Complejo Habitacional Juan Pablo II, el tramo del Metro de Caracas Zoológico/Las Adjuntas-El Silencio, se erige la Represa del Río Turimiquire (Edo. Monagas), el comienzo de la construcción de la Autopista de Oriente, la fabricación de 331.615 viviendas, así como el inicio de la Comisión para la Reforma del Estado (COPRE), con la cual años después, se lograría la descentralización de las regiones

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Esta situación no proporcionó a Pérez mucho margen de maniobra. Anunció un plan de austeridad consistente en la liberación de las importaciones, eliminación de los controles de precios, privatización de las empresas no estratégicas en manos del estado —cuyo logro principal fue la venta de la «Compañía Anónima Nacional Teléfonos de Venezuela (CANTV)»—, aumento del precio de la gasolina, congelación de salarios, reducción del tamaño del Estado así como del gasto público. Los puntos más destacados del programa pueden resumirse así:

  • Pedir financiamiento al Fondo Monetario Internacional (FMI) acogiéndose a un programa de ajustes.
  • Liberar las tasas de interés activas y pasivas.
  • Unificar la tasa cambiaria, eliminando la tasa preferencial y por tanto la criticada Oficina de Régimen de Cambios Diferenciales (RECADI).
  • Liberar los precios de todos los productos excepto los de la «cesta básica».
  • Incrementar tarifas de servicios públicos.
  • Aumentar el precio de la gasolina y otros derivados del petróleo en el mercado nacional, durante 3 años, con un primer aumento de 100% en el precio de la gasolina y un 30% en el del transporte.
  • Aumentar los sueldos de la administración pública entre el 5 y el 30%, el salario mínimo a Bs. 4.000 en la ciudad y Bs. 2.500 en el campo.
  • Congelar los cargos de la administración pública.
  • Racionalizar y eliminar los aranceles de importación.
  • Reducir el déficit fiscal a menos del 4%.

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El 18 de diciembre de 1994 inaugura el tramo Plaza Venezuela–El Valle de la Línea 3 del Metro de Caracas, iniciado en gobiernos anteriores. En el año 1996, recibió la segunda visita del papa Juan Pablo II, que decidió bendecir a los presos del Retén de Catia en el oeste de la ciudad de Caracas —después dicha prisión fue demolida.

Autopista Centro occidental. La Autopista Regional Cimarrón Andresote, antiguamente Rafael Caldera, es una importantes arteria vial de Venezuela, la misma une a las ciudades de Barquisimeto, San Felipe y Morón así como otras ciudad menores. La autopista fue construida durante los años 50 y 60, siendo uno de sus principales impulsores el General Marcos Pérez Jiménez. Diseñada originalmente para un flujo máximo de 25.000 vehículos, diariamente la autopista es usada por cerca de 25.000 automóviles así como camiones de transporte y autobuses. El tramo La Raya-Alpargatón se construyó durante la primera gestión del Gobernador Salas Feo en Carabobo.